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Cómo alcanzar «residuo cero» junto al NetZero

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La ONU adoptó por unanimidad una resolución histórica sobre ‘desperdicio cero’ en diciembre de 2022, pero llegar a ese punto final será complejo.

En diciembre de 2022, la Asamblea General de la ONU adoptó por unanimidad una resolución histórica sobre «desperdicio cero», que fue presentada por Turquía y otros 105 países. La resolución incluye el establecimiento del 30 de marzo como Día Internacional de Cero Residuos y llama a continuar la discusión sobre iniciativas de cero residuos. También solicita al Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) que incluya una «sección dedicada a iniciativas de cero desperdicios», y alienta a los estados miembros y organismos de la ONU a implementar iniciativas de cero desperdicios.

Gráfico Residuos

Estas pueden parecer respuestas un tanto tibias al problema de los miles de millones de toneladas de desechos que se producen cada año en todo el mundo, pero, sin embargo, marcan un hito importante.

Otros programas del PNUMA abordarán la gestión de desechos, ya que abordan problemas ambientales interrelacionados como las emisiones o la contaminación, pero esto no les brinda a los desechos la atención específica que requieren. “No puede haber NetZero sin desperdicio cero”, dice Patrick Schroeder del Chatham House.

El concepto de desperdicio cero aleja la gestión de desperdicios de la práctica del siglo XX de recolectar y eliminar los desperdicios de la manera más eficiente posible, a uno donde todos los recursos se conservan a través de la producción, el consumo, la reutilización y la recuperación responsables de los productos en un sistema cerrado y circular.

Es un ideal que debe alcanzarse si el mundo quiere cumplir con los 17 Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS) adoptados por la Asamblea General de la ONU en 2015. Sin embargo, las cosas se están moviendo en la dirección opuesta a cero desperdicio. Actualmente, menos de una quinta parte de los desechos globales se reciclan o se convierten en abono, en comparación con un tercio que termina en vertederos a cielo abierto y otro tercio que termina en vertederos.

El consumo de plástico se ha cuadriplicado en los últimos 30 años, y los residuos resultantes se han más que duplicado entre 2000 y 2019 hasta los 353 millones de toneladas. Sin una acción considerable, se prevé que el flujo de plástico hacia el océano casi se triplique para 2040, con 50 kg de plástico por metro de costa en todo el mundo.

Gráfico Residuos

En Israel se encuentra el fabricante de plástico de rápido crecimiento UBQ, que ha desarrollado un proceso químico para convertir los desechos destinados al vertedero en plástico útil. La empresa procesa residuos no reciclables que deben tener un contenido plástico mínimo del 15%. Elimina metales y vidrio, que se pueden reciclar, pasa el mantillo resultante a través de un reactor químico y termina con gránulos de plástico duraderos, que se convierten en todo, desde materiales de construcción hasta embalaje.

Empresas como PepsiCo, Daimler y McDonalds ya utilizan UBQ para producir materiales para sus productos, y la empresa está desarrollando una nueva planta de producción en los Países Bajos, además de la que ya existe en Israel.

El campo minado del residuo cero

Sin embargo, traducir las soluciones innovadoras que abordan un flujo de desechos en particular en el panorama más amplio para lograr cero desechos sigue siendo un gran desafío.

Tomemos el ejemplo de UBQ. “Cualquier solución que reduzca la necesidad de producir más plástico vírgen, que nos cuesta mucho reciclar, es sin duda una buena idea para el mundo en este momento”, dice Philip Gass, del grupo de expertos del Instituto Internacional para el Desarrollo Sostenible (IISD).

Sin embargo, a más largo plazo, debemos evaluar si el material que se está creando es realmente el más duradero y sostenible disponible. Debemos asegurarnos de que cualquier producto nuevo que se cree no termine finalmente en un vertedero una vez que haya llegado al final de su vida útil.

Breaking the Plastic Wave, un informe de 2020 compilado por varias ONG, incluida Pew Charitable Trust, argumenta que «no existe una panacea» para la contaminación plástica. En cambio, se requerirán innumerables soluciones, incluida una reducción en la producción y el consumo de plástico (que puede reducir «casi un tercio de la generación proyectada de desechos plásticos»); mejorar el diseño de productos y embalajes; expandir las tasas de recolección de desechos (actualmente 39% en países de bajos ingresos); aumentar la capacidad de reciclaje mecánico; y desarrollar más conversión de plástico a plástico, como lo está haciendo UBQ.

Cuando se trata de producir biogás a partir de desechos orgánicos, hay dinámicas menos complicadas en juego. «Actualmente, el biogás se produce a gran escala y, sin duda, puede ser algo bueno si trata los desechos que no se pudieron evitar en primer lugar», explica Libby Peake, jefa de política de recursos del grupo de expertos Green Alliance.

Sin embargo, el desarrollo de nuevos negocios en la industria de los biocombustibles se enfrenta a problemas potenciales, dado que no todas las materias primas son tan sostenibles como los residuos orgánicos. La ruta net zero 2050 de la Agencia Internacional de Energía, publicada en 2021, señala que si bien la bioenergía “desempeñará un papel clave en el logro de emisiones netas cero”, existen limitaciones para expandir el suministro de bioenergía de manera sostenible, con un “potencial finito para la producción de bioenergía a partir de flujos de residuos… [y] posibles compensaciones entre la expansión de la producción de bioenergía, el logro de objetivos de desarrollo sostenible y la prevención de conflictos con otros usos de la tierra”.

Las materias primas como el aceite de palma, producido en plantaciones donde solían existir selvas tropicales vírgenes, ciertamente no son sostenibles, a pesar de que a veces se enumeran como tales. Cualquier expansión del consumo de biocombustibles debe, por lo tanto, ser regulada cuidadosamente.

Otras soluciones de gestión de residuos pueden clasificarse como «sostenibles», cuando en realidad no lo son.

Estos incluyen soluciones de conversión de residuos en energía, que implican la incineración de residuos y el uso del calor resultante para generar electricidad. Las empresas incineradoras a menudo comercializan la conversión de residuos en energía como una fuente de «energía verde», pero quemar basura produce CO2 y contaminación tóxica y es una solución menos ecológica que el reciclaje.

Los cambios en la legislación sobre gestión de residuos, incluida la eliminación gradual de los vertederos, han dado lugar a un aumento masivo de la conversión de residuos en energía. En la UE, el volumen de residuos incinerados aumentó de 32 millones de toneladas en 1995 a 70 millones de toneladas en 2018. Mientras tanto, el vertido en vertederos disminuyó un 56 %.

Incluso el reciclaje puede tener problemas. En toda Europa, hay informes de desechos contaminados registrados como «reciclaje» que terminan incinerados u otros desechos «reciclados» que terminan en vertederos en el extranjero.

Acabar con la palabra R «residuos»

Para Peake en Green Alliance, la mejor solución siempre será “evitar la creación de residuos en primer lugar”, mediante el desarrollo de una economía que “valore y conserve adecuadamente los recursos”.

Schroeder en Chatham House agrega que habrá un gran salto desde la gestión de los desechos que tenemos ahora de manera más sostenible hasta el desarrollo de una economía completamente circular. Todo lo que sale de un proceso se convertirá en un insumo para otro proceso.

Tal resultado requerirá un nexo complejo de políticas y prácticas comerciales efectivas. El ecosistema de desechos enormemente complejo significa que habrá innumerables oportunidades para el lavado verde a medida que las organizaciones se embarcan en un viaje hacia cero desechos.

El sector de los desechos está «alrededor de una década» por detrás de donde se encuentra actualmente el mundo con respecto al progreso de las emisiones, dice Schroeder, pero al menos, algunos avances en sectores individuales, como el cambio de pajitas de plástico a papel, la reducción del plástico. O un menor consumo de bolsas plásticas, después de que se introdujeron los cargos en los supermercados, o incluso el éxito de empresas de reciclado y de creación de materiales sustitutos del plástico.

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