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¿Cómo podría afectar la transición energética a las cadenas de suministro de materiales?

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Los objetivos climáticos, cada vez más audaces, están cambiando las cadenas mundiales de suministro de materiales, hasta el punto de que la transición hacia una economía de cero emisiones de CO2 ha desencadenado una «transición de materiales». Para ello, es importante tener una perspectiva integrada de estos cambios en la cadena de suministro, incluyendo la demanda de minerales críticos o «tierras raras», la escasez que cabe esperar y las acciones clave que serán necesarias para equilibrar la ecuación y salvaguardar la velocidad de la transición.

Los materiales son un factor esencial para la transición a cero emisiones netas. El mundo se ha embarcado en un ambicioso viaje de descarbonización, que requerirá cambios tecnológicos fundamentales en todas las industrias a una velocidad sin precedentes. Estas tecnologías suelen requerir más materiales físicos para el mismo rendimiento en comparación con sus homólogas convencionales durante la fase de construcción. Por ejemplo, los vehículos eléctricos de batería (BEV) suelen ser entre un 15% y un 20% más pesados que los vehículos comparables con motor de combustión interna (ICE) y, por tanto, se convertirán en un factor clave en la demanda de materiales en las próximas décadas. En consecuencia, la medida en que las cadenas mundiales de suministro de materiales puedan seguir el ritmo de las nuevas y aceleradas fuentes de demanda será un factor determinante de las tasas mundiales de descarbonización.

Escenario futuro

Incluso con la actual trayectoria de descarbonización tendiente a los 2,4° Celsius, el suministro de muchos minerales y metales integrados en tecnologías clave con bajas emisiones de carbono se enfrentará a una escasez de aquí a 2030. Mientras que algunos materiales, como el níquel, pueden experimentar una escasez moderada (aproximadamente del 10 al 20%), otros, como el disprosio, material magnético utilizado en la mayoría de los motores eléctricos, podrían sufrir una escasez de hasta el 70% de la demanda. A menos que se pongan en marcha medidas de mitigación. Esta escasez probablemente obstaculizará la velocidad global de descarbonización, ya que los clientes serían incapaces de cambiar a alternativas de bajas emisiones. Además, esta escasez provocaría subidas de precios y volatilidad en los materiales, lo que a su vez encarecería las tecnologías en las que están integrados y ralentizaría aún más los índices de adopción.

Seguiremos asistiendo a una elevada concentración del suministro de minerales y metales en un puñado de países, como por ejemplo China (elementos de tierras raras), la República Democrática del Congo (cobalto) e Indonesia (níquel). En combinación con un panorama normativo cada vez más centrado en la regionalización -como se observa, por ejemplo, en la Ley de Reducción de la Inflación de EE.UU. y en el Plan Industrial Green Deal de la UE-, estos suministros concentrados podrían afectar al acceso regional a los materiales dentro del ámbito de ciertas áreas de acuerdo, incluso cuando el mercado mundial esté equilibrado. Al mismo tiempo, dicha concentración también podría ofrecer oportunidades a los países mineros tradicionales para desarrollar actividades de refinado a nivel nacional.

El mercado de minerales críticos experimenta un crecimiento sin precedentes

El mercado de minerales que ayudan a alimentar vehículos eléctricos, turbinas eólicas, paneles solares y otras tecnologías clave para la transición hacia energías limpias se ha duplicado en los últimos cinco años.

El despliegue récord de tecnologías energéticas limpias está impulsando una enorme demanda de minerales como el litio, el cobalto, el níquel y el cobre. De 2017 a 2022, el sector energético fue el principal factor que triplicó la demanda global de litio, disparó un 70 % la de cobalto y aumentó un 40 % la de níquel. El mercado de los minerales de transición energética alcanzó los 320.000 millones de dólares en 2022 y se prevé que siga creciendo con rapidez, lo que lo situará cada vez más en el centro del escenario de la industria minera mundial.

En respuesta, la inversión en el desarrollo de minerales críticos aumentó un 30% el año pasado, tras un incremento del 20% en 2021. Entre los distintos minerales, el litio experimentó el mayor aumento de la inversión, con un salto del 50%, seguido del cobre y el níquel. El fuerte crecimiento del gasto de las empresas en el desarrollo de suministros minerales respalda la asequibilidad y la velocidad de las transiciones hacia energías limpias, que se verán muy influidas por la disponibilidad de minerales críticos.

Según el análisis de la IEA, si se llevan a cabo todos los proyectos de minerales críticos previstos en el mundo, el suministro podría ser suficiente para cumplir los compromisos climáticos nacionales anunciados por los gobiernos. Sin embargo, el riesgo de retrasos en los proyectos y las carencias específicas de cada tecnología no permiten confiar en la suficiencia del suministro. Y, en cualquier caso, se necesitarían más proyectos para 2030 en un escenario que limite el calentamiento global a 1,5 °C.

Analisis oferta vs demanda

La diversidad de la oferta también sigue siendo preocupante, ya que muchos anuncios de nuevos proyectos proceden de países ya dominantes. En comparación con hace tres años, la cuota de los tres principales productores de minerales críticos en 2022 se mantuvo sin cambios o aumentó aún más, especialmente en el caso del níquel y el cobalto. Además, las prácticas medioambientales, sociales y de gobernanza (ESG) están progresando de forma desigual. Las empresas están avanzando en la inversión comunitaria, la seguridad de los trabajadores y el equilibrio de género. Sin embargo, las emisiones de gases de efecto invernadero siguen siendo altas, con aproximadamente la misma cantidad emitida por tonelada de producción mineral cada año. Las extracciones de agua casi se duplicaron de 2018 a 2021.

Será necesario adoptar medidas armonizadas en materia de oferta, demanda, innovación y política para equilibrar la ecuación y salvaguardar la velocidad de la transición.

Oferta

Es crucial garantizar la ampliación oportuna de los proyectos que ya se han anunciado, lo que requerirá que la minería acelere por encima de las tasas de crecimiento históricas para muchos materiales, al tiempo que se duplica la exploración para garantizar una mayor ampliación de la oferta después de 2030. Las inversiones en minería, refinado y fundición tendrán que aumentar hasta aproximadamente entre 3 y 4 billones de dólares para 2030 (entre 300.000 y 400.000 millones de dólares al año).

La capacidad laboral tendrá que incrementarse entre 300.000 y 600.000 profesionales especializados en minería, y para alimentar estos activos tendrán que entrar en funcionamiento entre 200 y 500 gigavatios adicionales de energía (idealmente baja en carbono) para 2030, lo que equivale a entre el 5% y el 10% de la capacidad estimada de energía solar y eólica para 2030. Por último, la ampliación requerirá unos procesos de concesión de permisos fluidos, el despliegue oportuno de infraestructuras, la disponibilidad de equipos y unos recursos hídricos adecuados.

Demanda

Las industrias transformadoras tendrán que cambiar los patrones de demanda hacia tecnologías probadas. Que requieran menos materiales o que requieran materiales diferentes, cuya oferta esté menos limitada.

Innovación

Deben aumentarse las inversiones en innovación de materiales y tecnologías de vanguardia. Por el lado de la demanda, esto podría implicar la exploración de opciones de materiales sustitutos. Por el lado de la oferta, los inversores podrían considerar la posibilidad de centrarse en la mejora de las prácticas de reciclaje de nuevos materiales, como los minerales de tierras raras. Así como en soluciones innovadoras para aumentar el rendimiento de los activos existentes.

Políticas

Las nuevas políticas pueden facilitar la ampliación de la oferta, por ejemplo agilizando los procedimientos de concesión de permisos para el desarrollo de nuevos activos. Las políticas también podrían permitir un cambio de la demanda hacia tecnologías alternativas garantizando la igualdad de condiciones entre las diferentes opciones tecnológicas, por ejemplo, y salvaguardando la seguridad regional del suministro y la competitividad de la industria.

Las partes interesadas pueden aumentar la probabilidad de éxito desarrollando estrategias que ofrezcan opcionalidad y resiliencia a través de una amplia gama de respuestas globales a la escasez de materiales. Como primer paso para mitigar el riesgo y aprovechar las enormes oportunidades que presenta la transición de materiales, será fundamental que tanto los gobiernos como las empresas mantengan o refuercen su comprensión de la dinámica de la cadena mundial de suministro de materiales y de los posibles escenarios a largo plazo. En el caso de los gobiernos, esto podría ayudar a arrojar luz sobre la seguridad del suministro y salvaguardar la competitividad a largo plazo de las industrias locales. Para las empresas, puede servir de base para tomar medidas decisivas que las sitúen como líderes del sector en los próximos años.

Conclusión

A medida que el mundo acelera el despliegue de tecnologías climáticas en apoyo a la transición de cero emisiones, existe el riesgo de que el suministro de materiales no se amplíe a la velocidad necesaria. La investigación realizada por McKinsey, ha demostrado que la energía y los materiales están fuertemente interconectados y que el mundo también tendrá que pasar por una transición de materiales para cumplir sus ambiciones de cero emisiones netas.

Aunque persisten varias incertidumbres sobre cómo se desarrollará la transición de los materiales -como la velocidad de la descarbonización, el desarrollo de políticas comerciales, la velocidad de la innovación y el tiempo de comercialización de tecnologías revolucionarias, y los plazos de autorización de nuevos proyectos, entre otros-, los gobiernos y las empresas pueden planificar acciones estratégicas que sean resistentes a una amplia gama de resultados.

Como primer paso para mitigar los riesgos y aprovechar las enormes oportunidades que presenta la transición de los materiales, es fundamental que los gobiernos y las empresas mantengan o refuercen su comprensión de la cambiante dinámica de la cadena mundial de suministro de materiales con una perspectiva a largo plazo. Para los gobiernos, hacerlo podría ayudar a arrojar luz sobre la seguridad del suministro y la salvaguarda de la competitividad a largo plazo de las industrias locales. Y de forma similar a las acciones y resultados de las empresas pioneras en la transición energética. Estas pueden obtener información sobre las acciones decisivas, con mayores probabilidades de posicionarse como líderes del sector en los próximos años.

Fuente: IEA – McKinsey

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