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Fervo Energy, energía geotérmica a partir de perforaciones petrolíferas

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La startup geotérmica Fervo Energy anunció un hito técnico clave que allana el camino para que la energía geotérmica desempeñe un papel más importante en la transición hacia la energía limpia.

Fervo perfora pozos profundos y bombea agua en ellos. El agua se calienta con el calor de la tierra y esta es bombeada a la superficie, donde una turbina convierte el calor en electricidad.

Fervo completó con éxito una prueba de 30 días, considerada estándar en el sector de la geotermia, en su planta piloto comercial del norte de Nevada, según informó la empresa en un comunicado. En la prueba, Fervo perforó hasta 7.700 pies y luego giró para perforar otros 3.250 pies horizontalmente, y las temperaturas internas alcanzaron aproximadamente 375 grados Fahrenheit (190 °C).

La prueba en su planta piloto logró unas condiciones que generarían 3,5 megavatios de producción eléctrica, según la empresa. Un megavatio es electricidad suficiente para satisfacer la demanda de 750 hogares a la vez.

Fervo acaba de iniciar la construcción de un proyecto de 400 megavatios que espera que esté en línea en 2028 y que suministraría electricidad a unos 300.000 hogares.

«El éxito del proyecto piloto comercial de Fervo lleva la tecnología geotérmica de nueva generación del reino de los modelos al mundo real y nos sitúa en la senda para liberar todo el potencial de la geotermia», declaró por escrito Jesse Jenkins, ingeniero de sistemas energéticos a macroescala y profesor de Princeton.

Actualmente, la mayoría de los recursos de energía geotérmica se encuentran cerca de los límites de las placas tectónicas, donde el magma se acerca a la superficie terrestre y calienta el agua atrapada en las proximidades. En Estados Unidos, la energía geotérmica suministra ahora mismo sólo el 0,4% de la electricidad.

En lugar de depender de las condiciones naturales, Fervo utiliza tecnología de perforación desarrollada por la industria del petróleo y el gas con fracturación hidráulica para crear yacimientos en rocas del subsuelo.

«Aplicando la tecnología de perforación de la industria del petróleo y el gas, hemos demostrado que podemos producir recursos energéticos libres de carbono 24 horas al día, 7 días a la semana, en nuevas zonas geográficas de todo el mundo» Tim Latimer, Director General de Fervo Energy.

Aprovechar la tecnología de perforación de petróleo y gas

Los avances en la perforación de petróleo y gas, como el desarrollo del cortador de diamante policristalino. Con unos costes de perforación drásticamente más bajos, ahora sería posible perforar hasta la profundidad y luego perforar horizontalmente para mejorar la geotermia, aumentando significativamente la productividad de los recursos y permitiendo el desarrollo en cualquier lugar.

Fervo Energy

Cuando Latimer tuvo por primera vez la idea de aprovechar los avances en la perforación de petróleo y gas para explotar la energía geotérmica, se encontró con mucha resistencia. El único lugar donde encontró un oído interesado fue en el programa geotérmico de Stanford, donde cursó estudios de posgrado y en 2017 coescribió y publicó un artículo sobre el tema. Ese artículo fue la base de Fervo Energy, que Latimer lanzó en 2017 con Jack Norbeck, también del programa geotérmico de Stanford.

«Los últimos seis años han sido todo un viaje. Nunca esperé cuánto escepticismo y rechazo recibiríamos por lo que pensábamos que era una idea obvia». «Así que nos propusimos demostrar sistemáticamente que esta era una forma verdaderamente revolucionaria, y viable, de hacer geotermia». Tim Latimer.

La asociación de Fervo con Google y el futuro

Google ha sido líder en su compromiso de funcionar con energía libre de carbono 24 horas al día, 7 días a la semana, para 2030. «Resolver el cambio climático es el próximo gran objetivo lunar de la humanidad», ha dicho Sundar Pichai, GEO de Google.

Para cumplir su objetivo de funcionar con energía libre de carbono 24 horas al día, 7 días a la semana, de aquí a 2030, Google ha tenido que comprar mucha energía renovable para alimentar todos sus procesos informáticos, que consumen mucha energía.

En 2021, Google se asoció con Fervo para desarrollar un proyecto de energía geotérmica. Como parte de la asociación, Google está desarrollando los sistemas de inteligencia artificial y aprendizaje automático para mejorar la eficiencia de Fervo, y Fervo está agregando energía limpia a la red en Nevada, donde Google es un gran cliente de energía limpia.

El Departamento de Energía de EE.UU. también ha puesto en marcha lo que denomina «Enhanced Geothermal Shot», que es un esfuerzo por reducir el coste de la energía geotérmica mejorada en un 90% hasta 45 dólares por megavatio hora en 2035. El Departamento de Energía espera que los sistemas geotérmicos mejorados puedan suministrar energía limpia a 65 millones de hogares estadounidenses.

A Fervo aún le queda un largo camino por recorrer desde la construcción de una planta piloto hasta la comercialización de la energía geotérmica a gran escala, pero Wilson Ricks, que trabaja en el laboratorio de Jenkins en Princeton y es coautor de un artículo sobre el papel de la energía geotérmica en los futuros sistemas energéticos descarbonizados, afirma que el hito técnico de Fervo es un verdadero hito.

Es un hito muy significativo en el desarrollo de sistemas geotérmicos mejorados. Se trata de la primera aplicación a la geotermia de las técnicas avanzadas de perforación y estimulación de pozos desarrolladas en el boom del petróleo y el gas de esquisto, y ha demostrado que pueden emplearse para crear yacimientos geotérmicos artificiales con elevados caudales. Aún queda mucho por desarrollar en el camino hacia sistemas comerciales a gran escala y competitivos en costes, pero no hay que subestimar la importancia de este logro».

El tipo de sistemas de energía geotérmica mejorados, como los que Fervo está desarrollando, podrían cumplir una doble función como forma de almacenamiento de energía de larga duración, aumentando su capacidad para complementar la eólica y la solar en una red descarbonizada.

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