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Innovador buque de carga impulsado por energía eólica

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Una nave de carga equipada con velas rígidas gigantes diseñadas en el Reino Unido ha iniciado su viaje inaugural. La empresa naviera Cargill, que ha fletado la embarcación, espera que la tecnología ayude a la industria a trazar un rumbo hacia un futuro más verde.

Las velas WindWings están diseñadas para reducir el consumo de combustible y, por ende, la huella de carbono del transporte marítimo. Se estima que la industria es responsable de aproximadamente el 2.1% de las emisiones globales de dióxido de carbono (CO2).

El viaje inaugural del Pyxis Ocean, de China a Brasil, proporcionará la primera prueba del mundo real de las WindWings y una oportunidad para evaluar si el retorno a la forma tradicional de propulsar barcos podría ser el camino a seguir para transportar carga en el mar.

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Plegadas cuando el barco está en puerto, las alas se abren cuando está en aguas abiertas. Tienen una altura de 37,5 metros y están construidas con el mismo material que las turbinas eólicas para hacerlas duraderas. Permitir que un barco sea llevado por el viento, en lugar de depender solo de su motor, podría reducir, con suerte, las emisiones de por vida de un barco de carga en un 30%.

Jan Dieleman, presidente de Cargill Ocean Transportation, dijo que la industria estaba en un «viaje hacia la descarbonización». Admitió que no hay una «solución mágica», pero dijo que esta tecnología demostraba lo rápido que estaban cambiando las cosas.

«Hace cinco o seis años, si le preguntabas a la gente en la industria naviera acerca de la descarbonización, dirían ‘bueno, va a ser muy difícil, no veo que esto suceda pronto'».

«Cinco años después, creo que la narrativa ha cambiado por completo y todos están realmente convencidos de que necesitan hacer su parte, aunque todos están luchando un poco en cómo vamos a hacer esto. Es por eso que hemos asumido el papel de uno de los jugadores más grandes para respaldar algunos de los riesgos, probar cosas y llevar la industria hacia adelante.»

Primer viaje

El Pyxis Ocean tomará aproximadamente seis semanas en llegar a su destino, pero la tecnología que está utilizando tiene su origen en algo mucho más rápido. Fue desarrollada por la empresa británica BAR Technologies, que se desprendió del equipo de la Copa América de Sir Ben Ainslie en 2017, una competencia a veces llamada la ‘Fórmula Uno de los mares’.

«Este es uno de los proyectos más lentos que hemos hecho, pero sin duda con el mayor impacto para el planeta», dijo su director, John Cooper, quien solía trabajar para el equipo de Fórmula 1 McLaren.

Él piensa que este viaje será un punto de inflexión para la industria marítima. «Predigo que para 2025 la mitad de los nuevos barcos se pedirán con propulsión eólica», dijo.

«La razón por la que estoy tan seguro son nuestros ahorros: una tonelada y media de combustible por día. Coloca cuatro alas en una embarcación, eso son seis toneladas de combustible ahorrado, eso son 20 toneladas de CO2 ahorradas, por día. Los números son enormes.»

La innovación proviene del Reino Unido, pero las alas mismas se fabrican en China. Cooper dice que la falta de apoyo gubernamental para reducir el costo del acero importado impide que la empresa las fabrique aquí.

«Es una lástima, me encantaría construir en el Reino Unido».

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Expertos dicen «lanzar todo a esto»

Los expertos dicen que la energía eólica es un área prometedora para explorar, ya que la industria naviera intenta reducir las aproximadas 837 millones de toneladas de CO2 que produce cada año. En julio, acordó reducir los gases que calientan el planeta a cero neto «para o alrededor de 2050», una promesa que los críticos dijeron que carecía de fuerza.

«La energía eólica puede marcar una gran diferencia», dice el Dr. Simon Bullock, investigador en transporte marítimo en el Tyndall Centre de la Universidad de Manchester.

Dijo que los nuevos combustibles más limpios llevarán tiempo en emerger «así que tenemos que lanzar todo a medidas operativas en barcos existentes – como adaptar barcos con velas, cometas y rotores».

«En última instancia, necesitamos combustibles sin carbono en todos los barcos, pero mientras tanto, es imperativo hacer que cada viaje sea lo más eficiente posible. Las velocidades más lentas también son una parte crítica de la solución».

Stephen Gordon, director gerente de la firma de datos marítimos Clarksons Research, coincidió en que las tecnologías relacionadas con el viento estaban «ganando algo de tracción».

«Hemos visto duplicarse el número de barcos que utilizan esta tecnología en los últimos 12 meses», explicó.

«Pero esto parte de una base baja. En la flota de envíos internacionales y en el libro de pedidos de nuevos barcos de más de 110,000 embarcaciones, tenemos registros de menos de 100 que tienen tecnología asistida por viento hoy».

Incluso si ese número aumenta drásticamente, la tecnología del viento puede no ser adecuada para todas las embarcaciones, por ejemplo, cuando las velas interfieren con la descarga de contenedores.

«La industria naviera aún no tiene una clara vía hacia la descarbonización y, dada la escala del desafío y la diversidad de la flota naviera mundial, es improbable que haya una solución única para la industria a corto o mediano plazo», predijo Gordon.

John Cooper, de BAR Technologies, es más optimista, diciendo que el futuro de las alas de viento es «muy prometedor».

También admite que siente cierta satisfacción en la idea de la industria regresando a sus orígenes.

«Los ingenieros siempre lo odian, pero siempre digo que es volver al futuro», dijo.

«La invención de los motores de combustión grandes destruyó las rutas comerciales y las rutas de navegación, y ahora vamos a intentar revertir esa tendencia, solo un poco.»

Fuente: BBC News

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